Plantas que sobrevivieron a los dinosaurios y que todavía existen

Hace más de 50 millones de años que un enorme asteroide chocó contra la costa de México e hizo que muchas especies del mundo se extinguieran, entre ellas los dinosaurios. Pero algunas selvas se salvaron de los incendios y hoy están con nosotros. Estas son las plantas que sobrevivieron a los dinosaurios.

Flores que brotaron en el post-apocalipsis

Está claro que el choque del asteroide tuvo que haber provocado decenas de incendios, terremotos y tsunamis descontrolados en el planeta. La intensidad del impacto fue masiva para tres cuartas partes de los animales marinos y dinosaurios, pero las flores brotaron incluso cuando la Tierra estaba desolada.

Veamos algunos ejemplos de plantas que sobrevivieron a los dinosaurios.

Rosa

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La rosa es tan popular entre los amantes de las flores como es antigua. Sin embargo, las rosas que compartieron planeta con el Tyrannosaurus rex hace millones de años y que sobrevivieron el asteroide eran en realidad una variedad remota y ancestral que precedió a las rosas que conocemos hoy en día.

Centeno

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El centeno es uno entre tantos tipos de hierba que ya existían antes de que el asteroide impactara contra la Tierra. Lo sabemos porque quedan restos de pasto en los fósiles de excrementos de dinosaurios herbívoros como los titanosaurios. Curiosamente, la catástrofe del asteroide mejoró la biología del centeno.

Orquídea

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Las extrañas características de la orquídea han estado presentes desde el periodo cretácico, entre 65 y 85 millones de años. Los científicos se dieron cuenta de este descubrimiento porque se encontraron restos de orquídeas ancestrales junto a una abeja prehistórica, la cual estaba petrificada en ámbar.

Menta

plantas que sobrevivieron al meteorito

La razón por la que hoy en día existen tantas plantas con flores en el mundo se debe a su capacidad de adaptación en entornos hostiles. Pero no toda la vegetación que resistió el choque del asteroide eran flores; un ejemplo de las plantas que sobrevivieron a los dinosaurios es la aclamada menta.

Magnolia

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La magnolia se mantiene fácilmente en su hábitat natural porque su biología se ha enfrentado a numerosos apocalipsis, entre ellos el impacto del asteroide que extinguió los dinosaurios. Esta planta evolucionó hace unos 90 millones de años y seguramente fue uno de los tentempiés favoritos del diplodocus.

Conífera

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Ahora que hablamos sobre los diplodocus, estos dinosaurios de cuello largo también comían muchos helechos, colas de caballo, musgos y coníferas de regiones tropicales. Esto se sabe por las conclusiones que se han extraído directamente de los fósiles de excrementos de los dinosaurios.

Pasiflora

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Los investigadores están de acuerdo en que la pasiflora brotó por primera vez en Centroamérica y, más adelante, se diversificó de un sitio a otro a lo largo y ancho del mundo. No sabemos si en aquel entonces era una flor comestible, pero sí se sabe que fueron plantas que sobrevivieron a los dinosaurios.

¿Por qué resistieron las plantas y no los dinosaurios?

Como ves, la mitad de las plantas y los árboles consiguieron sobrevivir a la extinción masiva del Cretácico-Paleógeno, mientras que los dinosaurios no tuvieron la misma suerte​. De hecho, muchas flores del grupo de angiospermas podrían haber evolucionado de forma espectacular a partir de la catástrofe.

Pero ¿qué hizo que alrededor de 290.000 flores fueran más resistentes al asteroide que unos animales tan enormes como los dinosaurios? Por el momento se cree que la capacidad de adaptación de las plantas fue sencillamente mejor que la de los animales, cambiando la polinización y la dispersión de semillas.

Si a esto le sumamos que las plantas pueden duplicar el genoma de su ADN, es como tener disponible una segunda copia de sus genes en caso de que la primera falle. Así que en un entorno de vida o muerte, todas las plantas pudieron cambiar de forma y diversificarse con mayor facilidad que los animales.

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Las angiospermas podrían gobernar el mundo

Las flores, que entran en el grupo de las angiospermas, demostraron ser altamente resistentes frente al asteroide y hoy en día son gran parte de las plantas que sobrevivieron a los dinosaurios. Tras la catástrofe apocalíptica, esta vegetación tomó el control de la vida y ahora todos giramos en torno a ellas.

Así nos lo cuenta el Doctor Jamie Thompson, del Centro Milner para la Evolución de la Universidad de Bath: «Si vinieron otros animales después de los dinosaurios, algo parecido pasó con las angiospermas, que ya son capaces incluso de hacer la fotosíntesis de varias maneras y han duplicado sus genomas».

Esta impresionante capacidad de supervivencia de las flores las pone en primera fila en la escala de los ecosistemas: «Resulta extraño que las flores pudieran sobrevivir al asteroide y los dinosaurios no», explica el Doctor Thompson. «Y no solo eso, sino que además las flores consiguieron multiplicarse después».

¿Las plantas sobrevivirán a los humanos en un futuro?

Todo indica que sí. El investigador Santiago Ramírez-Barahona, de la Universidad Nacional Autónoma de México, ha hecho algunos análisis del ADN de miles de angiospermas para entender la evolución de las flores. El resultado es que las angiospermas cambian y generan especies a la velocidad de la luz.

plantas prehistóricas
Fósil de flor datada hace 64 millones años

Un ejemplo de ello, aunque haya sido manipulado por el hombre, es el cambio de ADN de la petunia. Basta unos retoques en los genes de una angiosperma para producir otra variante, mientras que la capacidad de diversificación genética en los animales es más lenta y costosa. Esto nos hace vulnerables.

Por tanto, las plantas que sobrevivieron a los dinosaurios podrían sobrevivir también a los humanos en un futuro lejano. «Son las verdaderas supervivientes de la naturaleza», explica Ramírez-Barahona. «Esta es la ventaja que hace que la vida dependa de las angiospermas para que la Tierra siga su curso».

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